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“Todo lo que se necesita es un funcionario corrupto”: enorme incautación de monos revela una red de tráfico en la República Democrática del Congo

Por Emmet Livingstone/African Arguments

Altos funcionarios de la agencia de conservación de la República Democrática del Congo ( RDC ) estaban asistiendo a una sesión de capacitación sobre la lucha contra el tráfico de vida silvestre el 2 de diciembre de 2023, cuando recibieron noticias profundamente embarazosas. Cuarenta primates, entre ellos una especie ultra rara descubierta por la ciencia sólo en 2007, fueron interceptados en el aeropuerto de Lomé en Togo, en el camino de Kinshasa a Tailandia.

La incautación pasó relativamente desapercibida, pero fue una de las mayores de primates vivos jamás realizadas en África. El personal del aeropuerto de Lomé se había topado con una enorme operación de contrabando que supuestamente involucraba a un importante traficante de vida silvestre congoleño y a un alto funcionario congoleño que, paradójicamente, había administrado la Convención sobre el Comercio Internacional de Especies Amenazadas ( CITES ) en la República Democrática del Congo hasta el año pasado.

El personal del aeropuerto pidió ayuda a especialistas en lucha contra la trata de la Red EAGLE (Eco Activistas para la Gobernanza y el Cumplimiento de la Ley), una ONG que ayudó a identificar varias especies de monos que no figuran en el manifiesto. Amontonados dentro de cajas sucias, encontraron monos de Hamlyn con cara de búho; los monos de L’Hoest, endémicos de la cuenca del Congo; y, el más raro de todos, los monos Lesula, una especie con expresivos ojos humanos que era desconocida para la comunidad científica internacional hasta 2007.

«Hasta donde yo sé, este es el cargamento ilegal más grande en África en este siglo», dice Ian Redmond, un biólogo de campo tropical que ha llevado a cabo investigaciones encubiertas sobre las redes de caza furtiva africanas. Inusualmente en el oscuro mundo de los delitos contra la vida silvestre, en este caso los traficantes dejaron un rastro claro. Según copias de los documentos de exportación a las que tuvo acceso African Arguments, el envío de monos estaba registrado a nombre de una empresa congoleña llamada Domap-Zaire.

Los documentos fueron firmados por Augustin Ngumbi, ex director de la autoridad administrativa CITES de la República Democrática del Congo. CITES es un tratado internacional diseñado para regular el comercio de animales y plantas silvestres con el fin de proteger contra el tráfico insostenible. Ngumbi también es profesor de derecho en la Universidad de Kinshasa, especializado en jurisprudencia ambiental.

En agosto de 2023, Estados Unidos había emitido una prohibición de visa para Ngumbi y para otros dos funcionarios de conservación congoleños: Cosma Wilungula Balongelwa, exdirectora del Instituto Congolés para la Conservación de la Naturaleza (ICCN); y Leonard Muamba Kanda, otro ex director de la autoridad administrativa CITES del Congo. Todos fueron acusados ​​de abusar de sus cargos para traficar con vida silvestre protegida “utilizando permisos falsificados, a cambio de sobornos”.

Ngumbi no respondió a las preguntas de African Arguments excepto para decir que las consultas deberían dirigirse a la ICCN. Wilungula negó haber estado involucrado alguna vez en el tráfico y señaló que, en el caso de la incautación de Lomé, los cuarenta primates habían sido sacados clandestinamente de la República Democrática del Congo después de que él abandonara la ICCN.

La ICCN no respondió a varias solicitudes de comentarios.

El intento de operación de tráfico exhibió un alto grado de sofisticación, involucrando la caza furtiva en diferentes partes del inaccesible interior congoleño y reuniendo a los animales para su exportación.  Ofir Drori, cofundador de EAGLE Network, cree que detrás de esto estaba una gran organización criminal congoleña.

«Hay corrupción en el corazón de una convención internacional que se supone controla el comercio», dice, refiriéndose a la CITES. «Todo lo que se necesita es un funcionario corrupto».

En Lomé, los monos fueron descubiertos en un estado lamentable. Muchos eran animales más jóvenes que los cazadores furtivos habían arrancado a sus padres. Dos de ellos murieron antes de regresar a Kinshasa el 6 de diciembre, según un informe inédito elaborado por un investigador independiente al que tuvo acceso African Arguments.

La terrible experiencia de los monos continuó cuando regresaron a la República Democrática del Congo. Un miembro de la presunta red de tráfico acompañó a un equipo del ICCN al aeropuerto N’djili de Kinshasa en un intento por recuperar el cargamento, dice el informe. Dos fuentes con conocimiento cercano del caso, que solicitaron el anonimato, confirmaron este relato. La empresa del traficante, Domap-Zaire, también pagó el viaje del equipo de conservación hacia y desde el aeropuerto, según una copia de un documento del ICCN visto por African Arguments.

“Fueron presionados. Algunos monos necesitaban volver con los traficantes porque valían mucho dinero”, dice una fuente con conocimiento cercano del caso. Dicen que los animales fueron finalmente trasladados al Zoológico de Kinshasa ante la insistencia de algunos agentes del ICCN.

El 18 de diciembre, la agencia de conservación emitió un comunicado diciendo que había interrogado al exportador, pero no está claro si hay una investigación en curso.

La ICCN administra alrededor del 13% de la vasta y exuberante masa boscosa de la República Democrática del Congo. En estas áreas, tiene la tarea de gestionar los parques nacionales y proteger la vida silvestre en peligro de extinción. Pero el organismo gubernamental carece de fondos insuficientes. En zonas remotas, sus guardas forestales a veces son asesinados a tiros por las milicias.

El zoológico de Kinshasa, administrado por el ICCN, es conocido por sus terribles condiciones. En medio de un bullicioso mercado de la ciudad, cuenta con algunos edificios en ruinas y un césped salpicado de pequeñas jaulas que contienen monos de aspecto desamparado.

El zoológico fue cerrado rápidamente una vez que llegaron los monos traficados. Uno murió la primera noche. Otros escaparon brevemente hacia las copas de los árboles. Un funcionario del ICCN, que pidió no ser identificado, dijo que la situación era caótica cuando los monos fueron entregados. El personal no tenía claridad sobre qué hacer ni dinero para cuidar a los animales.

Tres monos de cola roja acabaron siendo entregados a un santuario privado congoleño en circunstancias turbias, según el informe independiente y dos fuentes. Finalmente se decidió que los animales restantes irían a un santuario de primates especializado en la ciudad de Lubumbashi, en el sureste del Congo. Sin embargo, sólo 24 llegaron a su destino. Al menos 11 monos siguen desaparecidos.

No está claro qué pasó con los monos desaparecidos. Es posible que algunos, o todos, hayan muerto debido al estrés, el mal tiempo o la desnutrición. Adams Cassinga, un activista congoleño por la vida silvestre y fundador de la ONG Conserv Congo, visitó a los monos mientras estaban en el zoológico y describe las condiciones como “despreciables”.

Varias fuentes sospechan también que los traficantes podrían haber aprovechado la confusión para recuperar algunos de los animales. Tampoco se conocen las especies de monos que desaparecieron o murieron, porque sólo se hizo un inventario fiable cuando los animales llegaron al santuario de primates JACK en Lubumbashi.

Franck Chantereau, un francés que fundó el santuario con su esposa Roxane, dice que los animales llegaron «traumatizados». Un bebé babuino, dice, tenía una bala alojada en la cabeza, lo que indica un ataque violento en el monte. Posteriormente, el animal murió a causa de las heridas.

“Hace unos diez años, en la República Democrática del Congo, los traficantes se dieron cuenta de que existían todas estas especies de monos que sólo existían aquí”, dice Chantereau. “Entonces abrieron el comercio. Crearon demanda en los países asiáticos. Y esto no para”.

Sobrevivieron dos de los monos más raros del grupo, el Lesula. “No sabemos casi nada sobre esta especie”, afirma Chantereau, y explica que, sin embargo, los cazadores furtivos han comenzado a cazarla. «Hubiera sido mejor si nunca se hubiera descubierto».

Hervé Kimoni, un experto en tráfico de vida silvestre y derecho ambiental con sede en Kinshasa, dice que un solo mono puede costar hasta 100.000 dólares a los contrabandistas congoleños. Se trata de una suma increíble en un país donde, según el Banco Mundial, alrededor del 60% de la población sobrevive con menos de 2,15 dólares al día.

Describe el asunto de la trata de diciembre como “escandaloso”, pero señala que el escándalo tuvo un lado positivo. Señaló la existencia de redes de tráfico que anteriormente se habían descartado como fantasía. Al final, muchos de los monos también se salvaron.

“Aunque hay muchos impostores en el ámbito de la biodiversidad, hay algunas personas que luchan en cuerpo y alma”, afirma Kimoni.

Fuente: African Arguments

Foto de cabecera: Un mono en una jaula en el zoológico de Kinshasa, administrado por el ICCN, en la República Democrática del Congo (RDC). Crédito: Antoine Moens de Hase.

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