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Zuleikha Mayat: autora y activista sudafricana que llevó una vida llena de valentía, compasión e integridad

Por Saleem Badator/The Conversation

Pocas mujeres indias sudafricanas han logrado un reconocimiento público más amplio que la autora, activista cultural y de derechos humanos Zuleikha Mayat , fallecida el 2 de febrero de 2024. Un doctorado honorario de la Universidad de KwaZulu-Natal fue solo uno de los muchos premios que recibió durante una vida que duró casi 98 años.

Mayat fue una pionera notable, una escritora evocadora, una oradora pública, una trabajadora cívica, un defensor de los derechos humanos y un filántropo. Era una firme defensora de la libertad palestina y del fin del apartheid y el genocidio israelí.

Soy un estudioso de las cuestiones de justicia social en Sudáfrica y conozco a Mayat desde hace 49 años, a través de mi amistad con sus hijos. La ayudé con su último libro y recientemente escribí un libro electrónico sobre su increíble vida .

Ella encarnaba un liderazgo inspirado, basado en principios, basado en la fe, socialmente comprometido, basado en talentos especiales y una resiliencia indomable, y defendía la dignidad de todos con quienes se asociaba. En una entrevista de 2019 dijo que esperaba ser recordada como “alguien que interactuaba con todos, sin importar quiénes fueran, sin prejuicios”.

Primeros años de vida

Nació el 3 de agosto de 1926 en Potchefstroom, en la provincia del noroeste de Sudáfrica, hija de la tercera generación de comerciantes indio-sudafricanos de origen gujarati. En un país marcado por divisiones raciales incluso antes de la llegada del apartheid en 1948, aprendió de su abuelo –como escribió más tarde– que cruzar divisiones y fronteras sociales era importante, al igual que “aprender los idiomas y las costumbres” de otros grupos sociales. .

Su padre era generoso con los pobres y le inculcó, reflexionó más tarde , que “otros tienen una parte de nuestros ingresos”. Para ella, “la generosidad de Dios no es sólo para unos pocos elegidos, sino que debe ser compartida” para que todos “puedan beneficiarse”.

La joven Mayat leía vorazmente pero el racismo sofocó su educación formal. Después del sexto grado en la Escuela del Gobierno Indio de Potchefstroom no había escuela secundaria para indios. La segregación (1910-1948 ), precursora del apartheid, que consolidó legalmente la clasificación racial e impuso la segregación en todos los ámbitos de la vida, significó escuelas separadas para diferentes “razas” y las escuelas para blancos no la matricularían.

El patriarcado también jugó un papel. Ella era una de siete hermanos; Los niños, al igual que sus tres hermanos, continuaban la educación secundaria en otros pueblos o ciudades “pero enviar a sus hijas fuera era casi inaudito”. Y así, su ambición de convertirse en médico se vio frustrada.

Un retrato en blanco y negro de una mujer joven que sonríe levemente
Una joven Zuleikha Mayat. Cortesía de la familia Mayat , autor proporcionado (no reutilizado)

A los 14 años, como se describe en su libro de 1996 Un tesoro de recuerdos: una reflexión sobre las experiencias de los pueblos de Potchefstroom, descubrió que “tenía un don como escritora, una orientación intelectual y una capacidad para expresar puntos de vista firmes”. Un curso por correspondencia impulsó prolíficamente el “inglés en el que (ella) llegaría a escribir”. Posteriormente, obtuvo un certificado en periodismo.

Una carta al editor

1944 fue un punto de inflexión. Mayat, de 18 años, publicó una carta firmada como “Señorita Zuleikha Bismillah de Potchefstroom” en el periódico Indian Views , que se publicó en gujarati e inglés. El editor era MI Meer, padre de la activista y académica de derechos humanos Fatima Meer . Publicó la carta, en la que ella “abogaba por niveles más altos de educación para las niñas” en un “estilo que revelaba no sólo una pasión basada en principios en relación con este asunto sino también su agudo ingenio”.

En 1954, a los 28 años, invitó a amigos a su pequeño apartamento en la ciudad costera sudafricana de Durban. Después de la cena se fundó el Grupo Cultural de Mujeres . Buscaba movilizar a las mujeres para el cambio social.

Fátima y su marido Ismail Meer involucraron a Mayat y a su marido Mohammed en sus actividades revolucionarias. Mientras se escondía de las autoridades del apartheid, el activista y futuro presidente Nelson Mandela durmió en la casa de Mayat varias veces.

En 1961 editó las famosas Delicias indias , un libro de recetas que salió volando de las estanterías “como samosas calientes en un buffet”. Se han publicado varias ediciones nuevas y sigue siendo uno de los libros más vendidos en Sudáfrica en la actualidad.

Entre 1956 y 1963, Mayat contribuyó con una columna semanal para Indian Views. Su columna, Fahmida’s World , aportó lo que los académicos Goolam Vahed y Thembisa Waetjen han descrito como su «vivacidad y humor característicos, así como un agudo ojo moral, para abordar diversos temas«.

En sus columnas criticaba las jerarquías sociales, los “prejuicios étnicos y de clase” y las conductas racistas e inhumanas, y comentaba “los triunfos éticos y los incumplimientos de la vida cotidiana”.

Mayat participó en numerosas instituciones y organizaciones. Estos incluían el Hospital McCord Zulu, el hospital Shifa, la Convención de Mujeres Negras, el Instituto Sudafricano de Relaciones Raciales, la Sociedad India de Ciegos de Natal y escuelas, hogares de ancianos y mezquitas.

Y, a lo largo de su vida, escribió.

Una vida de escritura

En 1966 compiló Luces coránicas, un libro de oraciones. El Cofre de Nanima apareció en 1981 para promover la apreciación de los textiles y la ropa tradicionales de la India.

Un tesoro escondido de recuerdos : una reflexión sobre las experiencias de los pueblos de Potchefstroom (1996) relata su infancia y su vida en su ciudad natal. La académica sudafricana Betty Govinden calificó el libro como «una importante contribución a la ficción autobiográfica en este país«.

Historia: Musulmanes de Gujarat se publicó en 2008 como resultado de “impulsos internos” que la obligaron a investigar el pasado lejano de su familia.

Un año después llegó Dear Ahmedbhai, Dear Zuleikhabehn: The Letters of Zuleikha Mayat and Ahmed Kathrada 1979-1989 , basado en 75 cartas intercambiadas entre ella y el gigante antiapartheid Ahmed Kathrada que cubrían cultura, política y religión.

Luego, en 2015, publicó Journeys of Binte Batuti , una memoria de viaje. Y a los 95 años Mayat publicó La odisea de cruzar océanos , una narración apasionante y expansiva escrita por una narradora consumada, que encarnaba parte de su filosofía de vida.

Una anciana en silla de ruedas, sosteniendo una bandera sudafricana y vestida con los colores de la bandera palestina, está flanqueada por un hombre y una mujer.
Zuleikha Mayat en una marcha pro palestina en Durban a principios de 2024. Cortesía de la familia Mayat , autor proporcionado (no reutilizado)

Justicia y paz para todos

Después de 1994, cuando se celebraron por primera vez elecciones democráticas en Sudáfrica, Mayat continuó su lucha por la equidad y la justicia social. Habló y marchó contra las injusticias locales y globales.

Era muy consciente de que para muchos el mundo era un lugar inhóspito. Ella buscó, como Nelson Mandela , “justicia para todos”, “paz para todos” y “trabajo, pan, agua y sal para todos”: que las personas sean “liberadas para realizarse a sí mismas”.

Sobre el autor: *Saleem Badat. Profesor de investigación, Departamento de Historia de la UFS, Universidad del Estado Libre

Fuente: The Conversation (bajo licencia Creative Commons)

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