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Las torres de agua que sustentan la vida en África han sido ignoradas durante demasiado tiempo

Por Mauro LOURENÇO*/African Arguments

El enfoque de los investigadores internacionales en el hielo para definir las torres de agua naturales deja a los sistemas críticos de África fuera del mapa y con poca protección.

África es un continente con estrés hídrico. Es el hogar de 1.400 millones de personas (el 18% de la población mundial), pero sólo tiene el 9% del agua dulce mundial. Para 2050, cuando se prevé que la población de África alcance cerca de 2.500 millones de personas, la demanda de agua dulce, que por ahora es limitada, será mucho mayor.

Sin embargo, no todo es pesimismo. A pesar de sufrir escasez de agua, África cuenta con muchas “torres de agua naturales”, una solución fundamental basada en la naturaleza para los desafíos hídricos y climáticos.

Tomemos como ejemplo la notable Torre de Agua de las Tierras Altas de Angola que alimenta lagos y ríos importantes en siete países del sur de África. Cada año, 423 kilómetros cúbicos de agua –equivalentes a 170 millones de piscinas olímpicas– caen sobre el área conocida localmente como Lisima Iya Mwono, que significa “Fuente de Vida” en el idioma luchaze. Esta agua desemboca en la cuenca del Congo y en la cuenca del Zambezi. Es la única fuente de la cuenca del Okavango y proporciona el 95% del agua que llega al delta del Okavango, declarado Patrimonio de la Humanidad por la UNESCO.

Las precipitaciones de esta meseta del sudeste de Angola sustentan la seguridad alimentaria y del agua, los medios de vida y la supervivencia de millones de personas (en Angola, Botswana, la República Democrática del Congo, la República del Congo, Namibia, Zambia y Zimbabwe), así como la fauna emblemática. incluida la mayor concentración de elefantes africanos del planeta.​

National Geographic Okavango Wilderness Project

El sistema de torres de agua de las Tierras Altas de Angola es un excelente ejemplo de “torre de agua natural”. Este término se refiere a las cadenas montañosas que naturalmente almacenan y suministran agua que luego sustenta las demandas ambientales y humanas aguas abajo. Mientras que las torres de agua artificiales abastecen a los hogares a través de un sistema de tuberías presurizadas, las torres de agua naturales a menudo están conectadas a sumideros aguas abajo a través de depósitos de agua subterránea y redes fluviales importantes que pueden atravesar las fronteras de los países a lo largo de miles de kilómetros. Sin embargo, al igual que sus equivalentes artificiales, las torres de agua naturales también proporcionan un suministro relativamente constante durante todo el año gracias al agua almacenada en la nieve, los glaciares y los lagos.

Las torres de agua naturales desempeñan un papel importante en la configuración del clima tanto global como local. Son el origen de la mayoría de los ríos. Apoyan la biodiversidad y son refugios y puentes para muchas especies.

En los últimos años, ha aumentado con razón el reconocimiento de la importancia de las torres de agua y la necesidad de comprenderlas mejor. En 2019, los investigadores clasificaron 78 torres de agua en todo el mundo, no solo por la cantidad de agua que almacenan y proporcionan, sino también por su vulnerabilidad a los cambios ambientales y socioeconómicos en las próximas décadas. El Índice de Torres de Agua resultante identificó algunos de los sistemas más fiables por continente, entre ellos: el Himalaya asiático y la meseta tibetana, que suministran agua al Ganges y al Yangtze; la Cordillera de los Andes de América del Sur, que son las cabeceras del Amazonas; las Montañas Rocosas de América del Norte, que abastecen de agua al Misuri; y los Alpes europeos, que albergan las cabeceras del Danubio, el Rin, el Po y el Ródano.

Este índice ha sido fundamental para promover la protección de los depósitos de agua derivados de los glaciares de montaña, que suministran agua a hasta 1.900 millones de personas en todo el mundo (aproximadamente una cuarta parte de la población mundial). Sin embargo, su enfoque en la presencia de nieve y hielo para identificar depósitos de agua dejó a África y Australia fuera de su análisis y fuera del foco de preocupación global.​

Credit: Kostadin Luchansky
Credit: Kostadin Luchansky/National Geographic Okavango Wilderness Project.

La escasez de capacidad de investigación en África ha hecho que esta situación sea más desafiante. Mientras que Australia, la única región más seca que África, estableció el Instituto Australiano de Ríos como líder mundial en investigación sobre ríos, costas y cuencas, África carece de un instituto de investigación de ríos y agua dulce comparable a nivel continental. Y no fue hasta el año pasado que la Torre de Agua de las Tierras Altas de Angola se definió por primera vez en la literatura académica, gracias a investigadores del Proyecto de Naturaleza Silvestre del Okavango de National Geographic. Antes de esto, el sistema prácticamente no figuraba en el “mapa global” a pesar de su enorme importancia hidrológica y económica.

Es hora de llamar la atención y la urgencia sobre los numerosos depósitos de agua naturales de África. Hasta la fecha, la única mención notable de ellos se encuentra en el Atlas del Agua de África, elaborado por el Programa de las Naciones Unidas para el Medio Ambiente (PNUMA) en 2010. Esa base de datos incluye numerosos sistemas de agua que permiten que zonas que de otro modo serían secas sustentaran la vida y que son esenciales para el riego, la agricultura , procesos domésticos e industriales. Destaca las Tierras Altas de Etiopía, Kenia y Lesoto, así como la Meseta de Jos, la Meseta de Angola y la Alta Meseta Central de Madagascar. Estas áreas suministran agua a los principales ríos de África, como el Nilo Azul y Blanco, el Congo, el Okavango, el Orange, el Limpopo, el Níger y el Zambezi. También son variados. Mientras que las tierras altas de Kenia están dominadas por bosques montanos de dosel cerrado que tienen un microclima húmedo, por ejemplo, las tierras altas de Lesotho tienen un clima frío, húmedo y brumoso que se encuentra por encima de la línea de árboles y recibe altas precipitaciones en comparación con las elevaciones más bajas circundantes.

No obstante, el Atlas del Agua de África también tiene limitaciones en la identificación de torres de agua según su elevación, precipitación y contribución a regiones mucho más allá de sus límites delineados. Esta definición bastante simplista no tiene en cuenta la diversa gama de ecosistemas y ambientes de agua dulce en todo el continente africano. Deja de lado, por ejemplo, varias torres de agua críticas, incluidas las Tierras Altas Orientales de Zimbabwe, las Tierras Altas de Camerún, las Tierras Altas de Ghana-Togo y las Tierras Altas de África Central de Ruanda, Burundi y la República Democrática del Congo.

The Angola Highlands water tower is one of the many under-researched natural water towers in Africa. Credit: Kostadin Luchansky
Credit: Kostadin Luchansky / National Geographic Okavango Wilderness Project.

Iniciativas de colaboración que involucran a expertos locales, organizaciones internacionales y gobiernos han estado trabajando para abordar estas brechas. Sin embargo, sigue existiendo una enorme necesidad de mayor financiación, avances tecnológicos e investigación interdisciplinaria para garantizar la gestión sostenible y la conservación de los diversos recursos de agua dulce de África. Las investigaciones futuras deben reconocer la diversidad del continente y que las torres de agua de África van más allá de categorías claras y definiciones amplias.

En la próxima década, el cambio climático afectará el agua potable para las personas, la agricultura, la industria y la naturaleza y los ecosistemas. En las torres de agua de África, estamos hablando de la seguridad hídrica de la población de más rápido crecimiento del mundo. No sólo son científicamente importantes, sino que también suelen ser lugares sagrados y espirituales para las comunidades. Es hora de desafiar la definición tradicional de torre de agua para que las torres de agua de África, los recursos que proporcionan y las comunidades que dependen de ellas reciban la debida protección.​

Sobre el autor: Mauro Lourenço* es ecólogo geoespacial y analista de datos del National Geographic Okavango Wilderness Project. Trabaja en temas de investigación relacionados con ecosistemas de agua dulce, humedales, bosques, incendios, carbono y monitoreo ambiental. Utiliza conjuntos de datos de detección remota y sistemas de información geográfica para lograr investigaciones y resultados científicos de alto impacto. Ha trabajado en todo el sur de África, incluidos Lesotho, Angola, Sudáfrica y Botswana.

Foto de cabecera: La torre de agua de las Tierras Altas de Angola es una de las muchas torres de agua naturales poco investigadas en África. Crédito: Cory Richards/Proyecto National Geographic Okavango Wilderness.

Fuente: African Arguments bajo licencia Creative Commons

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