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Los mares oscuros del engaño: Desenmascarando la pesca de la UE en las turbulentas aguas de África Occidental

Por Gedeón Sarpong/iWatchAfrica

Esta historia fue producida en asociación con Ocean Reporting Network del Centro Pulitzer.

En esta investigación, Gideon Sarpong profundiza en las complejidades de las políticas pesqueras de la Comisión Europea (CE), centrándose en las acciones de la Comisión, o la falta de ellas, en África Occidental. Esta compleja red abarca cuestiones críticas como la bandera de conveniencia, la pesca y exportación de pequeños pelágicos sobreexplotados por parte de buques registrados en la UE que enarbolan el pabellón de Camerún y el desafío persistente de las prácticas de pesca INDNR (ilegal, no declarada y no reglamentada) en África Occidental. .

BISSAU, Guinea-Bissau — Frente a la costa de África occidental, desde Guinea Bissau hasta Mauritania, el avistamiento del barco Calderón Piloto es un hecho común. Este barco pesquero, con una longitud de 96 metros , es casi tan extenso como una vía de 100 metros.

Este colosal barco transporta diligentemente cantidades significativas de pequeños peces pelágicos, en particular sardinela, caballa y sardinas, que constituyen el alma de los pescadores artesanales de la región.

Lo que llama la atención es la bandera que enarbola: el vibrante emblema verde, rojo y amarillo de Camerún.

Sin embargo, más allá de esta bandera, hay muy poco que conecte al Calderón Piloto con Camerún. De hecho, este barco, también conocido como Mikhail Verbitskiy, es sólo un ejemplo de muchos barcos descubiertos durante esta investigación, propiedad y operados por empresas con sede en Europa acusadas de participar en actividades relacionadas con la pesca INDNR mientras explotaban inteligentemente el concepto de “bandera de conveniencia”. »

En 2020, la Fundación para la Justicia Ambiental (EJF), una organización internacional comprometida con el seguimiento de los abusos económicos y ambientales, designó la bandera de Camerún como “bandera de conveniencia”.

Según los expertos marinos, esta etiqueta es una herramienta utilizada por operadores sin escrúpulos para eludir la responsabilidad por pesca ilegal, violaciones de derechos humanos y otros delitos mediante la manipulación de los registros de los buques.

Los hallazgos de EJF también revelaron un hecho desconcertante: más de la mitad (55%) de los buques de la flota de Camerún se habían añadido en los últimos cinco años. Aún más notable es que estos nuevos buques constituyeron el 90% del tonelaje total de la flota, y el 94% de estos recién llegados eran de propiedad extranjera y no camerunesa. Casi todos ellos operaban fuera de las aguas de Camerún.

La “Tarjeta Roja” y la respuesta “hipócrita” de la CE

Esta preocupante situación llevó a la emisión de una “Tarjeta Roja” por parte de la Comisión Europea en enero de 2023. Un elemento central de esta acción punitiva fue la afirmación de un “control débil del Estado del pabellón” que contribuyó a las prácticas de pesca ilegal a escala internacional.

Al emitir la Tarjeta Roja a Camerún, la CE anunció que “los Estados miembros rechazarán la importación de productos pesqueros de Camerún incluso cuando vayan acompañados de certificados de captura”, prohibiendo efectivamente las importaciones de pescado del país. Esta medida entró en vigor inmediatamente después de la emisión de la Tarjeta Roja en enero de 2023.

En un giro sorprendente, la investigación descubrió una realidad inquietante. Doce buques, de propiedad, gestión o asociación con empresas vinculadas a la Unión Europea, continúan izando la bandera de Camerún.

Lo que es aún más sorprendente es que un análisis de los datos comerciales de la plataforma del Observatorio Europeo del Mercado de la Pesca y la Acuicultura (EUMOFA) reveló que casi 10 millones de euros en pescado habían entrado en la UE desde Camerún entre enero de 2023 y septiembre de 2023, a pesar de la prohibición impuesta. por la Comisión Europea.

Sorprendentemente, la CE aún no ha tomado medidas sustanciales contra estas empresas y el flujo continuo de pescado desde Camerún hacia el mercado de la UE.

Un funcionario de la Coalición de Pesca INDNR de la UE destacó que estos barcos pesqueros pueden aprovechar lo que la Comisión Europea percibe como “controles pesqueros laxos de Camerún, mientras que los ingresos financieros permanecen dentro de la UE”.

Beatrice Gorez, coordinadora de la Coalición para Acuerdos Pesqueros Justos, un consorcio de organizaciones comprometidas a arrojar luz sobre los impactos de los acuerdos pesqueros entre la UE y África, pregunta conmovedoramente: “¿No debería la Unión Europea apuntar también a estas empresas con sede en Europa?”

Desenmascarar a las empresas de la UE y la ilusión camerunesa

En una revelación inquietante, Ocean Whale Fishing Company , fundada en 2016, se ha convertido en un actor oscuro en la industria pesquera africana. Las prácticas de Ocean Whale, que opera una flota de cinco barcos pesqueros en todo el continente, han llamado la atención, ya que explota las lagunas regulatorias y amenaza las pequeñas poblaciones de peces pelágicos de África occidental, un salvavidas para los pescadores artesanales locales.

La empresa propietaria del calderón piloto pretende ser una entidad legítima, registrada oficialmente en Malta con el número de registro C76874. Sin embargo, la investigación revela que las operaciones de la empresa trascienden fronteras, exponiendo una inquietante discrepancia entre su registro y el alcance de sus actividades.

Lo que añade una capa de intriga a esta historia que se desarrolla es la peculiar elección de banderas para sus cinco buques de tamaño industrial: la ballena franca, la ballena piloto, la ballena sei, la ballena gris y el Crystal Hope. A pesar de operar muy fuera de las fronteras de Camerún, estos buques enarbolan con orgullo la bandera camerunesa, lo que genera dudas sobre la motivación detrás de tal elección.

El meollo de esta controversia reside en la voraz búsqueda de pequeños peces pelágicos por parte de Ocean Whale, un recurso en grave peligro en aguas de África occidental, según los científicos. Entre estas poblaciones de peces, la sardinella ocupa un lugar especial, apreciada por su papel como fuente de alimento tradicional para las comunidades de África occidental.

No sólo es asequible y fundamental para la seguridad alimentaria en lugares como Guinea-Bissau y Mauritania, sino que también proporciona proteínas animales, micronutrientes y ácidos grasos esenciales para millones de personas en toda la región.

Los datos analizados por AIS expusieron las prácticas de pesca depredadora de Ocean Whale dentro de las Zonas Económicas Exclusivas (ZEE) de Mauritania, Guinea-Bissau, Angola y Namibia. Estos buques saquean el corazón mismo de los recursos marítimos de África occidental, sin tener en cuenta las preocupaciones científicas sobre la sostenibilidad.

En octubre de 2023, el Comité Científico Conjunto, encargado de supervisar la implementación del acuerdo de pesca entre la UE y Mauritania, emitió un informe que equivalía a una acusación contra las flotas pesqueras de la UE en la región de África Occidental.

El informe señala que la flota de la UE que pesca pequeños pelágicos en África occidental, particularmente los barcos de Europa del Este, continúa “haciendo caso omiso de sus obligaciones de embarcar observadores científicos a bordo”, mientras pesca de manera insostenible.

Los pequeños peces pelágicos, conocidos por sus patrones migratorios, atraviesan las ZEE de varios estados de África occidental, creando una compleja red de sobrepesca y explotación.

Buque pesquero de calderones en Las Palmas, Crédito: Alan Soutar, Vessel Finder. Marzo de 2018.
Buque pesquero de calderones en Las Palmas, Crédito: Alan Soutar, Vessel Finder. Marzo de 2018.

Los datos de la Organización para la Agricultura y la Alimentación que abarcan varios años pintan un panorama sombrío de la sobreexplotación de sardinella en las regiones donde opera Ocean Whale Company. Esta alarmante tendencia pone al delicado ecosistema marino al borde del colapso, poniendo en peligro tanto los medios de vida locales como la seguridad alimentaria regional.

La experta en pesca Beatrice Gorez, una voz destacada en esta investigación, plantea una preocupación pertinente: “Esto es realmente un punto negro en la política europea, porque en este momento hay muy pocas herramientas legislativas para que la UE actúe contra estos buques. donde los beneficiarios reales siguen siendo europeos pero adoptan la bandera de otro país”.

Además, enfatizó la necesidad de que la CE tome “medidas decisivas contra personas y empresas con sede en la UE que poseen o administran embarcaciones involucradas en prácticas pesqueras insostenibles en territorios extranjeros”.

La petición de Gorez se ve subrayada por el hecho de que en Mauritania, Guinea-Bissau y otros estados de África occidental hay una flagrante “ausencia de una gestión regional adecuada para los pequeños peces pelágicos”, dejando la puerta abierta a “prácticas de explotación”. En su opinión, a los buques de la UE, ya sean con bandera de la UE o con bandera de Camerún, se les debería prohibir el acceso a estas aguas vulnerables.

A medida que esta investigación profundiza, emerge un patrón inquietante que arroja luz sobre el alcance del uso de la bandera de Camerún como “bandera de conveniencia” por parte de operadores pesqueros sin escrúpulos.

Además del Ocean Whale, los datos de Global Fishing Watch (GFW) descubrieron siete buques pesqueros más que operan bajo la bandera de Camerún y realizan sus actividades mucho más allá de las aguas territoriales del país.

Estos buques, identificados como Marshal Krylov, Marshal Vasilevskiy, Marshal Novikov, Vega (también conocido como Skagen), Sveaborg, Helsingfors y Frederickshamn (conocido alternativamente como Fredrikshamn), han generado preocupación sobre la explotación de la bandera camerunesa con fines nefastos.

La práctica de utilizar banderas de conveniencia permite a estos operadores evadir el escrutinio y explotar las lagunas regulatorias, creando un desafío importante para los esfuerzos internacionales para monitorear y regular las actividades pesqueras, dijo Beatrice Gorez.

La investigación descubrió una conexión letona dentro de esta desconcertante red de operaciones. Los buques Marshal Krylov, Marshal Vasilevskiy y Marshal Novikov son actualmente propiedad de la empresa letona BALTREIDS (Oceanic Fisheries Nb). Los orígenes de BALTREIDS se remontan a la Unión Soviética, lo que aumenta aún más la complejidad de la situación.

Vale la pena señalar que BALTREIDS, al igual que Ocean Whale, se centra en pequeños peces pelágicos en aguas de África occidental, particularmente en las Zonas Económicas Exclusivas (ZEE) de países como Mauritania. Esto se superpone con acusaciones de actividades pasadas relacionadas con la pesca INDNR en África Occidental. Tales acusaciones apuntan a una preocupante tendencia al desprecio por las normas ambientales y regulatorias en estos caladeros críticos.

Los datos satelitales de Equasis proporcionan información sobre los movimientos recientes del MARISCAL KRYLOV y el MARISCAL VASILEVSKIY. Su última escala en el puerto se registró en Mauritania en octubre de 2023, lo que indica su presencia y actividades continuas en aguas de África occidental.

Buques pesqueros registrados en la UE que enarbolan pabellón de Camerún, diseño de Daniel Abugre Anyorigya, 2023
Buques pesqueros registrados en la UE que enarbolan pabellón de Camerún, diseño de Daniel Abugre Anyorigya, 2023

Los barcos restantes, Sveaborg, Helsingfors y Fredrikshamn, figuran como propiedad de Camelford, Mont Albert y Langwarrin, respectivamente, todas ellas empresas con sede en Chipre, según datos de GFW. El último buque, Vega, anteriormente era propiedad de Bovina Limited, también una entidad con sede en Chipre, pero actualmente está controlado por Pescado en San Vicente y las Granadinas.

Ocean Whale Company y otras entidades involucradas no respondieron a nuestras solicitudes de comentarios.

El Dr. Aristide Takoukam, un conservacionista dedicado y fundador de la Organización para la Conservación de Mamíferos Marinos Africanos (AMMCO), caracterizó las acciones de estos grandes buques pesqueros que operan en la ZEE de África Occidental como teniendo “ramificaciones económicas perjudiciales y destructivas”. Señaló que la intrusión de algunos grandes buques extranjeros en áreas designadas para los pescadores locales genera “conflictos, ya que estos buques apuntan al principal medio de vida de los pescadores artesanales, poniendo así en peligro la seguridad alimentaria”.

SFPA y exportación de pequeños pelágicos sobrepescados a Europa

Actualmente, la UE opera varios Acuerdos de Asociación de Pesca Sostenible (SFPA) o acuerdos de pesca bilaterales que permiten a los buques de la UE pescar en la ZEE de terceros países. Actualmente tiene 11 acuerdos activos con países de África, incluidos Mauritania y Guinea-Bissau , que establecen límites de acceso al pescado a cambio de una contribución financiera.

Todos los buques europeos, ya sea que operen bajo SFPA o acuerdos privados, están sujetos a las estrictas regulaciones descritas en el marco SMEFF (Gestión Sostenible de Flotas Pesqueras Externas) . Este marco exige prácticas de pesca sostenibles.

Sin embargo, la situación da un giro curioso cuando se trata de los arrastreros con bandera de Camerún. Estos buques pueden potencialmente exceder los límites impuestos por la UE sin tener que descargar sus capturas en Mauritania o Guinea-Bissau.

Un informe de IUU Watch revela una tendencia preocupante entre los armadores que optan por banderas de conveniencia. Estas opciones parecen priorizar el acceso a las ZEE de una multitud de países con poca consideración por las prácticas de pesca sostenible y la rendición de cuentas.

El informe señala: “En el caso de buques de la UE, puede ocurrir un cambio de pabellón abusivo para eludir la cláusula de exclusividad establecida en los acuerdos oficiales de acceso de la UE con países no pertenecientes a la UE (SFPA). Según esta cláusula de exclusividad, los buques pesqueros con pabellón de la UE no pueden faenar en las aguas del país no perteneciente a la UE en el que está en vigor un SFPA a menos que posean una autorización de pesca expedida de conformidad con ese acuerdo”.

«Esta práctica socava la esencia misma de las regulaciones SMEFF, poniendo en peligro los ecosistemas marinos y los medios de vida de las comunidades locales«, dijo un funcionario de la UE que habló bajo condición de anonimato.

La investigación también expuso una desconcertante paradoja en las políticas de importación de la CE . A pesar de la prohibición de importar productos pesqueros de Camerún, en septiembre de 2023 cerca de 10 millones de euros de estos productos llegaron a varios países de la UE.

Exportación de productos pesqueros de Camerún a la UE, enero-septiembre de 2023. Diseño de Daniel Abugre Anyorigya
Exportación de productos pesqueros de Camerún a la UE, enero-septiembre de 2023. Diseño de Daniel Abugre Anyorigya

Estos inquietantes datos, extraídos de la plataforma EUMOFA, provocaron el escrutinio de la CE, que cuestionó la cifra. La Comisión admitió que los productos pesqueros de Camerún entraron en la Unión en 2023, aunque en cantidades muy pequeñas. Sin embargo, cuando los investigadores solicitaron los datos para fundamentar su afirmación, un funcionario de la CE no los proporcionó.

El argumento de la CE giraba en torno a la afirmación de que estas importaciones quedaban fuera del alcance de su «sistema de certificación de capturas«, citando ejemplos como «ostras y peces ornamentales» que, según afirmó, eran «importados principalmente por Francia y Bélgica«.

Un análisis más detallado de los datos de exportación pesquera de EUMOFA reveló otra revelación sorprendente. En septiembre de 2023, peces por valor de más de 150 millones de euros, incluidos especies sobreexplotadas como pequeños pelágicos, habían ingresado a la UE desde Mauritania y Guinea Bissau.

En respuesta a esta investigación, el portavoz de la CE invocó el artículo 17 del Reglamento INDNR (Ilegal, No Declarado y No Regulado), que faculta a los Estados miembros de la UE a implementar procedimientos de verificación al importar productos pesqueros.

El portavoz argumentó que “la Comisión está” apoyando la implementación efectiva del esquema de certificación de capturas por parte de los Estados miembros a través del desarrollo de IT CATCH, un sistema de TI destinado a digitalizar los datos de certificación de capturas y armonizar los procedimientos.

Una auditoría de los controles actuales de CATCH de la UE mostró que las “medidas implementadas para combatir la pesca ilegal son sólo parcialmente efectivas”, y la eficacia reducida se atribuye a la aplicación inconsistente de inspecciones y sanciones por parte de los Estados miembros.

Los funcionarios gubernamentales tanto de Mauritania como de Guinea-Bissau no respondieron de inmediato a un mensaje solicitando comentarios.

Voces de lucha en medio del deterioro ecológico, Path Forward

Las implicaciones de largo alcance de esta crisis ecológica se extienden mucho más allá de las costas del océano y permean las vidas de las comunidades locales.

Durante una reunión con parlamentarios de la UE en junio de 2023, Antónia Adama Djaló, vicepresidenta de la Confederación Africana de Organizaciones de Pesca Artesanal, presentó un argumento convincente. Enfatizó: “Con demasiada frecuencia, quienes toman las decisiones y sus socios no toman medidas y descuidan nuestras necesidades”.

“Sobre el papel, nuestros gobiernos y la comunidad internacional nos expresan su apoyo, sin embargo, sus acciones frecuentemente priorizan los intereses de sectores que prometen importantes ganancias financieras a corto plazo, como la pesca industrial, la minería, la explotación de gas y el turismo costero”, dijo.

“Esto amenaza el futuro de nuestras comunidades. Se acabó el tiempo de las palabras”.

En el centro de estas dificultades se encuentran las personas que dependen directamente del mar para su sustento, y sus voces dicen mucho sobre los desafíos que enfrentan.

Abdoulaye Kaba, un residente de Bissau de 35 años, expresó su profunda frustración y reveló: “El mayor desafío ha sido la última década. Sólo conseguimos unas pocas capturas después de trabajar duro durante varias horas en el mar”.

Hizo hincapié en que la otrora lucrativa profesión de la pesca artesanal había perdido su atractivo económico, un claro testimonio de la magnitud de la crisis.

Para los pescaderos locales, predominantemente mujeres, la lucha no es menos terrible. Juliet Efemena, una procesadora de pescado de unos 30 años, expresó su angustia diciendo: “Todo empeora cada año. Todo nuestro pescado lo roban los grandes barcos. No sabemos qué hacer”.

Juliet Efemena, procesadora de pescado en Guinea-Bissau. Crédito: Gideon Sarpong, iWatch Africa, noviembre de 2023.
Juliet Efemena, procesadora de pescado en Guinea-Bissau. Crédito: Gideon Sarpong, iWatch Africa, noviembre de 2023.

Sus conmovedoras palabras pintan un cuadro de desesperación mientras luchan contra la incesante invasión de la pesca industrial en su forma de vida tradicional.

La difícil situación de Guinea Bissau ante esta disminución de la población de peces queda subrayada por su desalentador desempeño en el Índice de pesca INDNR de 2021. El país se encontró entre las diez naciones con peor desempeño, al no cumplir con cláusulas críticas de transparencia y discriminación dentro de sus SFPA con la Comisión Europea. Esto no sólo refleja deficiencias sistémicas en la gestión de sus pesquerías, sino que también plantea una grave amenaza al bienestar de sus ciudadanos.

La experta en pesca Beatrice Gorez describe un posible camino a seguir mediante la implementación de la declaración ministerial de la Organización de Estados de África, el Caribe y el Pacífico. Esta declaración insta a los países involucrados a “recopilar información sobre los propietarios beneficiarios de los buques que abanderan en el país”.

Al dar este paso, las naciones pueden fomentar una mayor responsabilidad y sostenibilidad en la industria pesquera, una medida que debería haberse tomado hace mucho tiempo, argumentó.

Sin embargo, su crítica a los actuales esfuerzos de transparencia de la Comisión Europea es inflexible. Las caracteriza como “opacas y cosméticas”, y enfatiza que el paso inicial crucial para contrarrestar las banderas de conveniencia es la creación de un “registro europeo de beneficiarios finales de empresas pesqueras que sea de acceso público”.

Puede que Juliet Efemena y los pescaderos como ella, cuyas vidas están íntimamente ligadas al mar, no estén bien versados ​​en las complejidades de las políticas pesqueras más amplias, pero su mensaje es muy claro. En sus palabras, “simplemente necesitamos nuestro pescado para mantener a nuestras familias”.

La urgencia de su llamamiento sirve como claro recordatorio de la necesidad de adoptar medidas inmediatas y decisivas para proteger tanto su forma de vida tradicional como el frágil ecosistema marino del que depende.

 

Imagen de cabecera: Un barco pesquero industrial. Ilustración de Soluciones Multimedia, 2023

Informe de Gideon Sarpong, miembro del Pulitzer Ocean Reporting.

Sobre el autor: Gideon Sarpong es un analista de políticas y profesional de medios con casi una década de experiencia en política, datos y periodismo de investigación. Gideon es cofundador de iWatch África. Él es un autor; miembro de la Iniciativa de Jóvenes Líderes Africanos (YALI), la Fundación Thomson Reuters, el Programa Juvenil de la Commonwealth, Free Press Unlimited y la Iniciativa Bloomberg Data for Health. Gideon es el líder del centro de Ghana de Sustainable Ocean Alliance. Fue miembro líder de políticas en 2021 en el Instituto Universitario Europeo, Escuela de Gobernanza Transnacional en Florencia, Italia, y líder de Internet Abierto para la Democracia en 2020/21. Gideon también fue académico visitante/becario de Reuters en 2021/22 en la Universidad de Oxford, Reino Unido, y fue seleccionado como creador de cambios de la conferencia TRF/Trust de 2022. Correo electrónico: [email protected]

Fuente: iWatchAfrica

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